Erba Gatta, la pianta preferita dai felini!

La Nepeta Cataria, meglio conosciuta come Erba Gatta è una particolare specie vegetale che deve questo suo nome alle particolari proprietà benefiche per i nostri felini casalinghi.


Il suo nome scientifico, “Nepeta Cataria” si deve a Gaio Plinio Secondo, scrittore romano, che con questo nome indicava una pianta aromatica proveniente dall’antica città di Nepi, in Etruria (oggi in provincia di Viterbo), che stimolava i gatti (cattus o cathus, cioè dei gatti, relativo ai gatti).

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Questa erba fa parte della famiglia delle Lamiaceae, di cui fanno parte tutte le erbe aromatiche più conosciute (menta, lavanda, basilico, origano, salvia, rosmarino, timo, maggiorana e tante altre).

Viene anche chiamato menta gatta, gattaria, catnip, catswort, catwort o nepitella, proprio perchè due terzi dei gatti sono intensamente attratti da questa pianta.


Si tratta di una pianta erbacea perenne, cresce fino a 50-100 cm di altezza e larghezza ed è molto simile ad una pianta di menta, di cui ne ricorda anche l’odore.
I suoi piccoli fiori bianchi e rosa, con macchie di viola chiaro spuntano dalla tarda primavera all’autunno.

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Ma l’Erba Gatta a cosa serve?
I suoi principi attivi sono racchiusi soprattutto nell’olio essenziale, e sono:
Nepetalattone, Cariofillene, Timolo, Canfora, Carvacrolo e Pulegone.

Il Nepetalattone è il principio attivo più presente, ed è anche quello che stimola i sensi dei gatti. Dopo 6-8 settimane di vita i gatti sembrano sviluppare questa particolare sensibilità, annusano e assimilano la sostanza per via vomeronasale, agendo a livello cerebrale.
Il Nepetalattone sembra essere simile al feromone prodotto dagli stessi gatti, e sembra essere questo il motivo di attrazione.
Il nepetalattone, inoltre, sembra riesce ad attirare gli afidi e i suoi predatori naturali, gli insetti dell’ordine Neuroptera.


Il Cariofillene è un terpene con poteri antinfiammatori, analgesici e ansiolitici.
Il Timolo e il Carvacrolo sono le due sostanze che conferiscono i caratteristici aromi rispettivamente alla pianta di Timo e all’Origano, entrambi hanno potere antiossidante.

La Canfora, invece, è un altro terpene, come il cariofillene, contenuto nella maggior parte delle Lamiaceae, è un sedativo e analgesico.

Infine il Pulegone si trova anche nella menta piperita ed è un agente aromatico utilizzato in profumeria e aromaterapia.


Oltre ai suoi usi con i gatti, l’erba gatta è alla base di tisane dalle proprietà rilassanti e sedative.
Inoltre, viste le proprietà del Nepetalattone viene anche utilizzato come repellente e insetticida. Soprattutto in Africa viene estratta questa sostanza dall’erba gatta per distillazione e viene usata per prevenire i morsi delle zanzare, ostacolando così la diffusione della malaria, il cui maggiore diffusore è, appunto, la zanzara anofele.

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Gli effetti dell’erba gatta
L’erba gatta o il catnip, agisce non solo sui gatti, ma anche su numerosi altri felini. Stimolando i sensi di questi animali, viene utilizzata come sostanza ricreativa, tanto che viene usata anche nei giochi per gatti.
Una volta annusata i gatti sono soliti rotolarsi, strusciarsi, leccare e masticare le foglie della pianta. Dopo 5 - 15 minuti l’effetto svanisce e il gatto potrà riprendere il gioco dopo circa un’ora.

Quali sono altre piante con effetti simili?
Come già detto non tutti i gatti rispondono agli stimoli dell’erba gatta.
Esistono però piante con lo stesso effetto, come la Valeriana, l’Actinidia polygama (Matatabi, vite d’argento o polvere di gatto, si tratta di un kiwi asiatico che contiene Nepetalattone) e il caprifoglio Tatarian (arbusto Siberiano).

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